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Esta es la primera final de la NBA en 9 años sin LeBron. (Mucho ha cambiado.)

Cuando Lamar Odom lanzó el balón hacia la cancha para drenar los segundos que quedaron entre los Lakers de Los Angeles 2010 y un campeonato, pocos se dieron cuenta de que marcaba el inicio de una nueva era. El período que siguió fue definido por quién no estaba en L.A. esa noche de junio: LeBron James. En cada una de las siguientes ocho temporadas, un equipo liderado por James participará en las Finales de la NBA, una racha de disputar el campeonato que técnicamente no terminará hasta el Juego 1 del jueves entre los Golden State Warriors y los Toronto Raptors.

A medida que el confeti llenaba el aire del Staples Center, había poca idea de cuán profundamente estaba a punto de cambiar el juego: algunos cambios se debieron al propio James, mientras que otros simplemente se movieron en una pista paralela a la estrella más grande del juego. Con el beneficio de la retrospectiva, echemos un vistazo a la cantidad exacta de desarrollos que se han producido en la liga desde la última vez que tuvimos una final de la NBA sin LeBron James.

El turno de LeBron GOAT
Al entrar en el verano de 2010, el futuro de James era tan incierto como lo sería siempre. Acababa de sufrir el fracaso más destacado de su carrera, con una lucha inexplicable ya que los Cleveland Cavaliers fueron rechazados en la segunda ronda de los playoffs por los Celtics de Boston. Se enfrentó a una inminente “decisión” de agencia libre: ¿traicionaría a su ciudad natal, Cavs? – y preguntas persistentes sobre si podría liderar un equipo de campeonato. Estadísticamente, la carrera de James tuvo un comienzo estelar, pero para los estándares obsesionados con el anillo de la NBA, su camino hacia el estado de GOAT se tambaleaba.

Casi una década después, James todavía no es universalmente considerado como el más grande de todos los tiempos. (La sombra de Michael Jordan es grande.) Pero generalmente se le coloca en la conversación con MJ. Respondió a los críticos de la postemporada con ocho títulos de conferencia consecutivos y tres anillos, incluido uno que involucraba: a) una de las mejores remontadas de las finales de la NBA; b) derrotar al equipo ganador de la temporada regular en la historia; yc) terminar con la sequía de 52 años en el campeonato de Cleveland. Al mismo tiempo, James ha escalado la montaña estadística de todos los tiempos en innumerables categorías, incluida la aprobación de Jordan en puntos en marzo. Si James no es el GOAT, al menos se ha convertido en el jugador definitorio de su generación, y de alguna manera, incluso redefinió el papel de una superestrella y los criterios que utilizamos para juzgar a los grandes de todos los tiempos.

El ascenso de los guerreros.
Los Golden State Warriors 2009-10 ganaron solo 26 juegos y su entrenador, Don Nelson, fue despedido. (El equipo pasaría por dos entrenadores más antes de encontrar al actual jefe Steve Kerr). Pocos vestigios de los Warriors “We Believe” de 2006-07 de Nelson – la marca más importante de la franquicia para el éxito en la postemporada desde principios de la década de 1990 – todavía estaban en la lista . El recién llegado Stephen Curry terminó segundo en la votación de Novato del año, pero apenas dio pistas de que eventualmente se convertiría en un jugador transformador. Klay Thompson y Draymond Green aún eran estudiantes universitarios de 20 años. A partir de estos comienzos no tan prometedores, se formaría la dinastía más grande de la historia del baloncesto.

Cada dinastía requiere una serie de fracasos improbables para caer en su camino, pero es difícil exagerar lo sorprendente que fue que Golden State irrumpiera en un club de campeonato de la NBA que incluía solo ocho franquicias (Celtics, Bulls, Pistons, Rockets, Lakers, Heat, 76ers y Spurs) acapararon los 31 títulos desde 1980 hasta 2010. Antes de que agregaran a Kevin Durant en la agencia libre, los Warriors fueron un testimonio del poder de seleccionar estrellas locales y de encerrarlos en un contrato amigable para el equipo extensiones Después de entintar a Durant, se convirtieron en la colección de talentos más terrorífica jamás reunida. Y todo saldría completamente de la nada, desde la perspectiva de un observador neutral en el verano de 2010.

La locura del superteam se vuelve más loca.
Junto con la aparición de James como posiblemente el mejor jugador de la historia (ver más arriba), también ayudó a iniciar una era de jugadores estrella que dictan la dirección de la liga en sus propios términos. El Age of the Superteam ya había comenzado con el equipo ganador del título de los Boston Celtics de 2008 entre Kevin Garnett, Paul Pierce y Ray Allen. Pero James empujó la tendencia aún más cuando unió fuerzas con Dwyane Wade y Chris Bosh para formar un trío de superestrellas de la era principal en el Miami Heat de 2011. Desde entonces, la mayoría de los movimientos de alto perfil del juego han sido diseñados para contrarrestar o imitar el vuelo de fantasía original de James hecho realidad.

El balance de poder de la liga, por supuesto, casi siempre ha sido sobre una carrera de armamentos cada vez mayor entre Big Twos y Threes. La diferencia en esta década ha sido sobre quién puede elegir cómo y dónde se forman esas combinaciones. Alentadas por una estructura salarial que prioriza los beneficios no monetarios y potenciadas por las extrañas peculiaridades del sistema, las superestrellas (y sus agentes) se han vuelto tan poderosas en la formación de equipos como los gerentes generales. No puedes fallar

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